Cinquième 2015-2016
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Cinquième 2015-2016

La question de l'énergie

La consommation énergétique est en hausse. Les énergies utilisées par l'Homme sont surtout des énergies fossiles.

L'inégale répartition des ressources en énergies fossiles a pour conséquence le développement d'un commerce international qui peut être source de tensions. Cependant, les énergies fossiles posent d'autres problèmes puisqu'elles sont en cours d'épuisement et que leur utilisation provoque l'émission de gaz polluants.

D'autres sources d'énergie, plus durables, sont développées, mais elles restent encore minoritaires.

I

La consommation énergétique en hausse

A

Une hausse importante et inégale

Depuis les années 1950, la consommation énergétique mondiale n'a cessé de croître. L'augmentation de la population mondiale ainsi que la hausse des niveaux de vie ont provoqué l'accélération de la hausse des besoins en énergie. La consommation en énergie a été multipliée par 20 en un siècle, alors que la population a été multipliée par 4.

La consommation énergétique mondiale est notamment utilisée par l'industrie, les transports, le chauffage et la production d'électricité, des besoins qui ne diminuent pas.

La demande continue d'augmenter, mais elle est inégale :

  • Les pays riches sont les principaux consommateurs d'énergie. 20% de la population mondiale utilisent 60% de l'énergie.
  • L'enrichissement des pays émergents très peuplés tels que la Chine, l'Inde et le Brésil permet de prévoir que cette augmentation effrénée de la consommation en énergie va perdurer pendant plusieurs décennies.
B

La consommation importante des énergies fossiles

La consommation grandissante en énergie repose aujourd'hui essentiellement sur les énergies fossiles que sont le pétrole, le gaz (aussi appelés hydrocarbures) et le charbon. Les énergies fossiles représentent 85% de la consommation énergétique mondiale.

Le pétrole, le charbon et le gaz peuvent tous être utilisés pour alimenter des centrales thermiques qui produisent de l'électricité. Le charbon et le gaz sont également utilisés pour se chauffer, tandis que le pétrole sert à fabriquer du carburant.

II

Le commerce de l'énergie

A

Une inégale répartition des ressources énergétiques

La consommation d'énergie se concentre encore dans les pays développés, qui ne disposent pas tous de ressources énergétiques en abondance : ils doivent donc s'approvisionner en énergies fossiles, mais la situation est variable selon les pays. Le Japon est très dépendant des importations alors que les États-Unis possèdent d'importantes réserves en hydrocarbures.

D'autres pays regorgent de ressources énergétiques :

  • La plus grande partie des réserves de pétrole connues se situe au Moyen-Orient.
  • Les réserves de gaz naturel sont mieux réparties sur la planète, mais la Russie en détient d'immenses quantités sur son territoire. De nombreux pays européens en dépendent.

Les hydrocarbures sont transportés par bateau ou par de grosses canalisations allant de la production au lieu de consommation :

  • Le pétrole est transporté par des bateaux appelés pétroliers ou par des oléoducs.
  • Le gaz naturel est transporté par voie maritime via des méthaniers (sous forme liquide) ou le plus souvent par des gazoducs.
B

De nombreux enjeux

Les tensions qui naissent de ce rapport de force entre fournisseurs et consommateurs d'énergie sont d'ordres économique et politique :

  • Économiquement, les pays producteurs contrôlent en grande partie le prix des énergies qu'ils vendent (OPEP pour le pétrole).
  • Politiquement, certaines régions de production et de transport sont instables et créent une incertitude concernant le bon acheminement des ressources nécessaires vers les pays consommateurs.

De plus, ces sources d'énergie posent plusieurs difficultés :

  • Leurs réserves sont limitées, elles ne constituent donc pas une solution durable pour répondre aux besoins énergétiques du futur.
  • Leur consommation porte atteinte à l'environnement : l'utilisation des énergies fossiles conduit à émettre dans l'atmosphère des gaz à effet de serre.
  • Les zones de production sont inégalement réparties dans le monde, provoquant des tensions d'ordre politique entre États.
III

La recherche de solutions durables

De nombreux pays ont développé d'autres solutions afin de faire face à la suprématie des hydrocarbures :

  • L'énergie nucléaire, alimentée par l'uranium, est utilisée pour produire de l'électricité sans émettre de gaz à effet de serre. Cependant, le risque d'accident nucléaire et la gestion des déchets radioactifs posent problème.
  • L'hydroélectricité, produite par de grands barrages construits sur des cours d'eau, permet également à un pays de produire sa propre énergie, mais pose des problèmes environnementaux.

Plus récemment, de nombreux investissements ont été destinés aux énergies renouvelables, perçues comme une solution durable, car elles ne se fondent pas sur une ressource aux réserves limitées.

  • Les éoliennes utilisent la force du vent pour produire de l'énergie.
  • Les panneaux photovoltaïques (ou panneaux solaires) transforment l'énergie du soleil en électricité.
  • La géothermie exploite la chaleur des sous-sols très profonds pour chauffer ou produire de l'électricité.

Toutefois, ces énergies coûtent encore cher et nécessitent des moyens techniques importants, inaccessibles à certains pays. Pour le moment, ces énergies sont minoritaires et ne représentent que 10% de la consommation mondiale.

D'importants efforts sont enfin dédiés aux méthodes et technologies d'économie d'énergie afin de limiter les besoins énergétiques futurs de la population mondiale.

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