Première S 2015-2016
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Première S 2015-2016

Encyclopédie, "Prêtres"

PRÊTRES, s. m. pl. (Religion & Politique) on désigne sous ce nom tous ceux qui remplissent les fonctions des cultes religieux établis chez les différents peuples de la terre.
Le culte extérieur suppose des cérémonies, dont le but est de frapper les sens des hommes, et de leur imprimer de la vénération pour la divinité à qui ils rendent leurs hommages. (…) La superstition ayant multiplié les cérémonies des différents cultes, les personnes destinées à les remplir ne tardèrent point à former un ordre séparé, qui fut uniquement destiné au service des autels ; on crut que ceux qui étaient chargés de soins si importants se devaient tout entiers à la divinité ; dès lors ils partagèrent avec elle le respect des humains ; les occupations du vulgaire parurent au-dessous d'eux, et les peuples se crurent obligés de pourvoir à la subsistance de ceux qui étaient revêtus du plus saint et du plus important des ministères ; ces derniers renfermés dans l'enceinte de leurs temples, se communiquèrent peu ; cela dût augmenter encore le respect qu'on avait pour ces hommes isolés ; on s'accoutuma à les regarder comme des favoris des dieux, comme les dépositaires et les interprètes de leurs volontés, comme des médiateurs entre eux et les mortels.
Il est doux de dominer sur ses semblables ; les prêtres surent mettre à profit la haute opinion qu'ils avaient fait naître dans l'esprit de leurs concitoyens ; ils prétendirent que les dieux se manifestaient à eux ; ils annoncèrent leurs décrets ; ils enseignèrent des dogmes ; ils prescrivirent ce qu'il fallait croire et ce qu'il fallait rejeter ; ils fixèrent ce qui plaisait ou déplaisait à la divinité ; ils rendirent des oracles ; ils prédirent l'avenir à l'homme inquiet et curieux, ils le firent trembler par la crainte des châtiments dont les dieux irrités menaçaient les téméraires qui oseraient douter de leur mission, ou discuter leur doctrine.
Pour établir plus sûrement leur empire, ils peignirent les dieux comme cruels, vindicatifs, implacables ; ils introduisirent des cérémonies, des initiations, des mystères, dont l'atrocité pût nourrir dans les hommes cette sombre mélancolie, si favorable à l'empire du fanatisme ; alors le sang humain coula à grands flots sur les autels ; les peuples subjugués par la crainte, et enivrés de superstition, ne crurent jamais payer trop chèrement la bienveillance céleste : les mères livrèrent d'un œil sec leurs tendres enfants aux flammes dévorantes ; des milliers de victimes humaines tombèrent sous le couteau des sacrificateurs ; on se soumit à une multitude de pratiques frivoles et révoltantes, mais utiles pour les prêtres, et les superstitions les plus
absurdes achevèrent d'étendre et d'affermir leur puissance. (…)
Tels ont été les degrés par lesquels les prêtres du paganisme ont élevé leur puissance. Chez les Égyptiens les rois étaient soumis aux censures du sacerdoce ; ceux des monarques qui avaient déplu aux dieux recevaient de leurs ministres l'ordre de se tuer, et telle était la force de la superstition, que le souverain n'osait désobéir à cet ordre. Les druides chez les Gaulois exerçaient sur les peuples l'empire le plus absolu ; non contents d'être les ministres de leur culte, ils étaient les arbitres des différends qui survenaient entre eux. Les Mexicains gémissaient en silence des cruautés que leurs prêtres barbares leur faisaient exercer à l'ombre du nom des dieux ; les rois ne pouvaient refuser d'entreprendre les guerres les plus injustes lorsque le pontife leur annonçait les volontés du ciel ; le dieu a faim, disait-il ; aussitôt les empereurs s'armaient contre leurs voisins, et chacun s'empressait de faire des captifs pour les immoler à l'idole, ou plutôt à la superstition atroce et tyrannique de ses ministres.
Les peuples eussent été trop heureux, si les prêtres de l'imposture eussent seuls abusé du pouvoir que leur ministère leur donnait sur les hommes ; malgré la soumission et la douceur, si recommandée par l'Évangile, dans des siècles de ténèbres, on a vu des prêtres du Dieu de paix arborer l'étendard de la révolte ; armer les mains des sujets contre leurs souverains ; ordonner insolemment aux rois de descendre du trône ; s'arroger le droit de rompre les liens sacrés qui unissent les peuples à leurs maîtres ; traiter de tyrans les princes qui s'opposaient à leurs entreprises audacieuses ; prétendre pour eux-mêmes une indépendance chimérique des lois, faites pour obliger également tous les citoyens. Ces vaines prétentions ont été cimentées quelquefois par des flots de sang : elles se sont établies en raison de l'ignorance des peuples, de la faiblesse des souverains, et de l'adresse des prêtres ; ces derniers sont souvent parvenus à se maintenir dans leurs droits usurpés ; dans les pays où l'affreuse inquisition est établie, elle fournit des exemples fréquents de sacrifices humains, qui ne le cèdent en rien à la barbarie de ceux des prêtres mexicains. Il n'en est point ainsi des contrées éclairées par les lumières de la raison et de la philosophie, le prêtre n'y oublie jamais qu'il est homme, sujet, et citoyen.

Paul Henri Thiry d'Holbach

Encyclopédie

1765

I

L'Encyclopédie

  • Cet article est extrait de l'Encyclopédie, entreprise de plusieurs philosophes au siècle des Lumières pour propager leurs idées dans toute l'Europe. Chaque article est écrit pas un philosophe (Voltaire, Rousseau, Diderot, Montesquieu...). Aucun article n'est véritablement objectif. C'est toujours une dénonciation, une critique ou un éloge de quelque chose.
  • Ici, l'auteur d'Holbach livre un texte subjectif. Ce n'est pas vraiment un article qui explique ce qu'est un prêtre. C'est une critique sévère.
  • Il présente de façon très ironique les religions.
II

La prise de pouvoir sur les fidèles

  • Dès le début, on remarque une définition subjective de "Prêtres".
  • Par l'utilisation de l'expression "On désigne", l'auteur universalise son propos.
  • La critique est destinée aux catholiques mais aussi aux autres religions.
  • La description ironique se fait gradation. Elle débute par la définition de ce qu'un prêtre devrait être d'après le dogme.
  • Ensuite, on trouve une dénonciation de la façon dont les religieux prennent le pouvoir sur les fidèles. On a le sentiment qu'ils les attaquent : "frapper", "imprimer", "subissent", ce qui suggère la violence des prêtres.
  • Cette dernière idée permet à d'Holbach d'associer la religion à une dictature : "ils le firent trembler par la crainte des châtiments dont les dieux irrités menaçaient les téméraires qui oseraient douter de leur mission ou discuter leur doctrine…". Il dénonce une croyance fondée sur la soumission et la force.
III

La religion : une superstition mensongère

  • L'auteur utilise le terme de "superstition" au lieu du terme "foi". Il dénonce ainsi les fidèles qui rendent des hommages et prient sans savoir vraiment pourquoi ni à qui.
  • Il utilise des modalisateurs quand il parle des coutumes religieuses : "suppose", "on crut", "se crurent obligés", "dut augmenter", "ils prétendirent".
  • Il critique également la hiérarchie religieuse qui place les ecclésiastiques au sommet et le peuple en bas, qualifiée de "vulgaire".
  • Les prêtres deviennent des dieux, opposés au peuple "mortel".
  • Les prêtres mentent : "ils prétendirent".
  • Il dénonce leur manipulation : "ils prédirent l'avenir à l'homme inquiet et curieux". Pour lui, les prêtres utilisent la faiblesse des hommes.
IV

La corruption

  • L'auteur dénonce aussi la corruption du milieu ecclésiastique.
  • Il dénonce les problèmes d'argent de l'Église : "se crurent obligés de pourvoir à la subsistance de ceux qui étaient revêtus du plus saint et du plus important des ministères".
  • Enfin, il dénonce le lien entre l'Église et l'État. Il y a des "favoris". L'idée est avant-gardiste, puisque l'auteur souhaite la séparation de l'Église et de l'État.

En quoi cet article est-il déroutant ?

I. Un article subjectif
II. Une critique des prêtres
III. Une dénonciation de la corruption de l'Église

Quel portrait l'auteur fait-il des prêtres ?

I. Des hommes violents
II. Les mensonges des prêtres
III. La corruption des prêtres

Pourquoi l'auteur condamne-t-il l'Église et les prêtres ?

I. La religion : une superstition
II. Les prêtres : des hommes manipulateurs
III. La corruption du milieu ecclésiastique

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