La PesteProfil d'œuvre

La Peste

Albert Camus

1947

L'histoire se situe à Oran, en Algérie, dans les années 1940. Une épidémie de peste éclate et coupe la ville du reste du monde. Tout d'abord, ce sont les rats qui meurent, comme le découvre le docteur Rieux. Pour éliminer les cadavres des petits animaux qui jonchent la ville, les autorités les font incinérer.

Puis des cas humains se développent. Les gens commencent à mourir de cette mystérieuse maladie. La ville est alors fermée et isolée. Plusieurs personnages se retrouvent enfermés, le journaliste Rambert, Cottard, Grand un écrivain et Tarrou.

Le père Paneloux imagine que la peste est un message de Dieu. Elle permet aux hommes de s'entraider. Les personnages du livre tentent de lutter contre la maladie.
Un vaccin, le sérum, est mis au point et fait reculer la maladie. Devenu fou, Cottard tire sur les passants depuis son appartement. Il est alors enfermé. Rieux apprend que sa femme, qui a été envoyée hors de la ville avant le début de l'épidémie de peste, est morte de sa maladie. Certaines interprétations du roman analysent sa mort comme étant liée également à la peste.

I

Le schéma narratif

A

Les quatre parties

Le livre est divisé en cinq parties :

  • La première est le début de la peste.
  • La deuxième décrit la réaction des personnages principaux à la peste.
  • La troisième décrit les effets de la peste sur la population.
  • La quatrième et la cinquième correspondent à la fin de l'épidémie.

Chaque partie permet de montrer l'évolution de l'épidémie, mais aussi l'évolution des personnages et leurs différentes réactions face au drame. Ces cinq parties peuvent également être perçues comme les cinq actes de la tragédie classique.

B

Le narrateur

Le narrateur se présente comme un historien. Il dit qu'il a fait une enquête et réuni des témoignages et documents. Il décrit précisément l'avancée de la peste. Il semble avoir assisté lui-même aux événements.
À la fin, il dévoile sa véritable identité. C'est le docteur Bernard Rieux qui a raconté l'histoire. Ainsi, le livre est raconté du point de vue d'un homme qui a assisté à toute l'épidémie, mais pas seulement en spectateur. Le docteur Rieux est en effet un acteur important du roman.

II

Les personnages

A

Les personnages principaux

Les personnages principaux ont tous une fonction sociale importante. Le héros est le médecin Rieux. On trouve ensuite le prêtre Paneloux, le journaliste Rambert, le fonctionnaire municipal Grand, le juge Othon et le trafiquant Cottard.
Il y a aussi Tarrou, l’ami du médecin, un ancien militant. Ces personnages réagissent de façon différente à la peste. Rieux et Tarrou tentent de lutter contre elle.
Camus montre ainsi les différentes façons dont les hommes réagissent face à l’horreur : il y a ceux qui acceptent, ceux qui en profitent, ceux qui se battent, ceux qui abandonnent.

B

Les groupes anonymes

La population de la ville est évoquée comme étant un tout. Le narrateur décrit la peur qui l'anime quand la peste commence. Des émeutes se forment. Les gens tentent de quitter la ville mais ils sont abattus. Les morts de la peste sont de plus en plus nombreux, les habitants ne savent plus quoi faire.
Les autorités ne font pas grand-chose au début car elles ne veulent pas affoler la population. Elles ne sont pas efficaces, communiquant seulement en utilisant les journaux. Camus dénonce ici la propagande mais aussi l'inertie du gouvernement.

III

La peste, une métaphore du totalitarisme

La maladie apparaît brutalement et se répand très vite. Camus décrit les effets de la maladie, l'isolement des malades, la construction de camps pour les familles contaminées, les cadavres, les crématoires. C'est une ville qui plonge dans le chaos, la mort est partout. Mais la peste que décrit Camus n'est pas la vraie maladie.
En effet, Camus évoque ici autre chose. La maladie coupe la ville du monde. Il n'y a plus de contact avec l'extérieur. La peste est en réalité une image. Camus parle ici de la dictature. Les autorités parlent simplement à travers les journaux. La population a peur. Seuls certains personnages courageux luttent contre le "pouvoir", la maladie.
Puis, tout à coup, tout est rétabli. Mais il y a eu beaucoup de morts. Ce roman, écrit après la Seconde Guerre mondiale, dénonce le totalitarisme, et montre les effets de ce pouvoir sur la population.

Questions fréquentes

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